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泰坦巨龙也会长寄生虫

时间: 2021年01月07日 | 作者: Chris Baraniuk | 来源: 环球科学(huanqiukexue.com)
科学家在一台高性能显微镜下观察恐龙化石切片时,看到了惊人的画面:大约有70条大小与尘螨相当的小虫化石遗骸散布在骨骼的血管中。


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撰文丨克里斯·巴拉纽克(Chris Baraniuk)

翻译丨张宇哲


大约8000万年前,在如今巴西的大陆上游荡着一只瘸腿的长颈泰坦巨龙,它已时日无多了。这头巨龙的腿骨严重病变,已经呈海绵状。而罪魁祸首可能是一种极其可怕的寄生虫,它们形似蠕虫,不停地在宿主的血管中蠕动。


来自巴西北里约格朗德联邦大学的艾琳·吉拉尔迪(Aline Ghilardi)和同事检查了泰坦巨龙的腓骨化石的表面,并做了计算机断层扫描。最终,他们在排除了癌症和结核病后,判断这头泰坦巨龙得了一种被称作骨髓炎的罕见骨科疾病,这种疾病引发了严重的炎症。当他们在一台高性能显微镜下观察化石切片时,看到了惊人的画面:大约有70条大小与尘螨相当的小虫化石遗骸散布在骨骼的血管中。


吉拉尔迪说:“这十分令人震惊,我们无法辨识出这种小虫。”据她所知,以前从未在恐龙的骨骼化石中发现类似生物。她和同事在《白垩纪研究》(Cretaceous Research)中提出,这些小虫可能是古寄生虫,正是它们引起了感染。不过研究人员也表示,导致骨髓炎的还有可能是细菌、真菌或单细胞的原生动物。


这种状若小虫的生物与一种名为Paleoleishmania的史前寄生虫相似,但Paleoleishmania的体型往往是前者的10~100倍。后续的研究会用它与更多的寄生虫做对比。


不过,科学家也不能排除其他可能性。来自澳大利亚新英格兰大学的生态学者家汤米·莱昂(Tommy Leung)表示:“我不完全赞同这种生物是寄生虫的说法,或者,即便它们是寄生虫也与腓骨病变没有什么联系。”莱昂是这篇论文之前版本的审稿人,但他并没有被这一新发现所吸引。


假如这些状若小虫的结构的确是生物体,它们也有可能是在这头泰坦巨龙死后才进入骨骼血管的。不过,研究人员认为这一可能性并不大,因为骨头上没有发现可供其入侵的明显伤口。


保罗·巴雷特(Paul Barrett,并未参与这项研究)是伦敦历史博物馆的古生物学家,他表示,现在的鸟类和爬行动物都会遭遇寄生虫感染的问题,因此感染恐龙也是说得通的。但是在他看来,这些化石更像是线虫。


巴雷特表示:“这是一项很棒的研究,它表明通过运用一系列技术研究一块骨头,科学家可以获得关于这只恐龙的大量生物学信息。”