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你是科学家,所以你就该什么都知道咯

时间: 2016年03月16日 | 作者: admin | 来源: 环球科学(huanqiukexue.com)
如果你是一名科学家,你一定被门外汉们问过许多奇葩问题。为什么大家都觉得科学家就应该什么都知道呢?原因可能有这么几个。

像爱因斯坦这样非常知名的智力天才形象,是否让人们对科学家的工作和思考内容产生了错误的印象?图片来源: Hulton Archive

 

我是一名神经科学家,最近在宣传自己刚写的新书《傻瓜大脑》(The Idiot Brain),但当我接受大众或是另类媒体的提问时,他们问的问题常常让我措手不及。他们会问我:

老虎和狼,谁更聪明些?

占星术的原理是什么?

人类到底有没有自由意志?

我为什么会得癫痫?

如何解释疫苗?

我的笔记本电脑有点毛病,我做梦梦到如何修理它,醒来后按梦中操作试了试真的就修好了,这一切是怎么发生的?

 

这些问题的答案我都不知道,甚至有的问题根本就没有答案。我是有一个博士学位,研究的是人脑的记忆处理。或许在媒体面前,我作为一名“科学家”,能回答这些问题是理所当然的,但是,即便在高中和大学里,我也经常被问到一些我根本回答不了的问题。有些问题甚至与神经科学无关,比如“无线电波是如何在太空中传播的?”或者“如果进化论成立的话,人类为什么没长出翅膀?”(最后这个问题真的有人问过我)。

 

和我有过交流的其他科学家也都遇到过类似的情况。如果你是个医生,就有人让你帮忙看下皮疹或是肿块。如果你是个喜剧演员,就有人说“来讲个笑话听听”。而如果你是个科学家,人们就觉得你应该了解所有的科学知识,而这些根本需要好几辈子时间才能学得会好嘛!

 

事实上,大多数专业的科学家都只在某一方面是专家,至少在大多数领域是如此。如果你碰到一位研究维多利亚时代的历史学家,向他询问“古埃及人是如何储存粮食”就不是个好选择。也许历史学家们真的会遇到这种问题?我说不好。但这事的确经常发生在科学家身上。

 

所以这种“科学家什么都知道”的偏见到底是怎么来的?为什么这种现象会不断持续下去?这同样有许多可能的解释。

 

人类的大脑

 

我刚刚出版了一本与大脑有关的书籍,所以我倾向于把人生的很多不幸归咎于大脑,大众认为“科学家一定无所不知”,这种怪异的偏见也与大脑脱不了干系。我们的大脑需要处理大量的信息,所以经常利用捷径和归纳功能。

 

在进行决策和处理问题时,大脑主要采用“启发法”(heuristics)来走捷径。我们如何对遇到的大量信息进行分类,这个问题其实和信息本身同样复杂,而启发法则可以帮助我们将这些信息按照功能整合在一起。

 

但这也会导致一些误差甚至是偏见的形成。如果有人对科学的了解非常贫乏,他们就会在心理上把所有不了解的知识全部归为一类。在遇到科学家时也是一样,他们会简单地把科学家当作“了解我不了解的知识的人”,而完全不考虑这其中具体的细节或细微的差异。

 

然而,这些偏见也有可能来源于其他方面。

 

教育

 

如果你做科研,你就会发现随着研究不断深入,领域也会变得越来越狭窄。但每个人都是从基础知识开始学习的,小学的时候我们只有一门课叫“科学”,到初中时才分成物理、化学、生物,到大学时则有了凝聚态物理学、无机化学、分子生物学等等。所以在学习科学的一开始,我们就有一种“科学是一个整体”的概念,而后才渐渐分辨出这其中的各个方面。

 

但是,小时候学习的知识对一个人的影响是巨大的,它会塑造你未来的发展和日后的生活。在很多人眼中,科学还是他们小时候《科学》课本里描述的样子,也难怪他们觉得所有科学都差不多了。

 

媒体

 

科学家在媒体报道中的形象,可能也是大家认为科学家就该什么都懂的原因之一。看看主流媒体报道的新发现、新进展甚至那些稀奇古怪的琐事,都是一些千篇一律的开场白,“科学家发现……”“科学家声称……”“据科学家表示……”等等。

 

你很难在其他领域发现这种情况。政府的最新倡议肯定不会用“政治家们决定……”作为开头,体育新闻也不会告诉我们“足球队昨日踢了足球,大约一半人赢得比赛”。但是任何值得报道的科学研究和发现都是一成不变地归功于“科学家”,所以普通读者会理所当然地认为科学家们都是同样的一类群体。

 

此外同样还有像“孤独的天才”这种非常流行的故事套路。一提到科学家的故事,你脑海里一定有这样的经典形象:一位单身、杰出的智力天才(毫无例外是男性)利用自己无所不能的智慧改变了这个世界。尽管这样的叙述十分令人振奋,但是这与绝大多数的科学发现都是合作的成果的阐释还是大相径庭。

 

这还不包括虚构的科学家。夏洛克、豪斯医生、钢铁侠、丹娜·斯嘉丽、忍者神龟、小诸葛、九之七,在流行文化小说里,似乎每隔10分钟就会出现一个天才,他无所不知,他具备各项技能,往往还是一些和情节有关而且十分有帮助的技能。这无疑使得现实生活中的科学家黯然失色。

 

科学家(?)自己

 

有些科学家经常针对其他领域发表与事实不符的言论,尽管他们可能是无意的。某些流行科普书籍的作者会误入心理学和神经科学领域,尽管他们对此并不熟悉,但为了书籍叙述的连贯性而不得不提及。

 

同样悲剧的是,这样的“科学家”却因名不副实的功绩而更加有影响力、有声望,他们开始相信自己出版的刊物,并信心十足地对其他领域发表言论,而不顾及事物运行的真实原理。

 

事实就是,“科学家知道一切”这种想法对许多人而言十分有用,因此这种想法毋庸置疑,甚至还大受吹捧。如果科学家们确实知道一切,他们就能知道怎样阻止这种想法。但他们并非通晓一切,所以对科学家的误解可能还会继续下去。(撰文:迪安·伯内特(Dean Burnett) 编译:张雪 审校:胡家僖)

 

原文链接:https://www.theguardian.com/science/brain-flapping/2016/mar/01/the-myth-of-the-know-it-all-scientist