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Magic Leap能把虚拟和现实完全混在一起吗

时间: 2016年11月21日 | 作者: David M. Ewalt | 来源: 福布斯
在VR风潮中,Magic Leap是最为火热的一家公司。

 

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现在科技界最热门的参观胜地就是佛罗里达州南部一个平淡无奇的商业园区。该园区和其他无数的办公楼看起来并无二致,实际上在公司内部,却有着不同的“现实”。人形机器人在大厅里走来走去,绿色的像是爬行动物一般的怪兽悬挂在会客厅里。卡通小精灵把灯开开关关。一些接近23米高的战争机器来回巡视着停车场。

 

连办公设备都和科幻片一样。高分辨率的电视机挂在墙上,看起来很稀疏平常。但是它突然一下就消失了,过了一会儿又出现在房间的中央。现在它又漂浮在半空中,简直让人难以置信。如果你近距离从不同角度观察的话,会发现它的屏幕是80寸的,正在播放体育频道的节目,而且没有任何东西支撑着它。

 

虽然电视机看起来无比逼真,但实际上它是假的。所有这些奇迹都是幻想而已,是混合现实(MR)头盔的镜头召唤出来的。这个混合现实头盔就是一家叫做Magic Leap的初创公司的黑科技发明。

 

改变交互

 

和所有才华横溢的魔术师一样,Magic Leap的45岁的创始人兼首席执行官 Rony Abovitz对自己的技术秘而不宣。自从2011年创立开始,Magic Leap一直以来都在地下秘密地运作。只有很少一部分人见识过它的技术,而其中只有一小部分人了解它背后的原理,而这些人都肩负着累累的保密协议,甚至连这家公司的存在都无法透露。

 

但是,有大量的资金涌入佛罗里达达尼亚滩城。截至到目前为止,Magic Leap已经募集了接近14亿美金的风险投资,其中包括史上最大规模的C轮投资(于今年2月募集的7.94亿美金)。似乎每个蓝筹技术风投大亨都已经从中分了一杯羹,包括安德森·霍罗威茨、凯鹏华盈、谷歌、摩根大通、富达、阿里巴巴。名单里甚至还有不太常见的娱乐公司——华纳兄弟,以及制作了电影《哥斯拉》以及《侏罗纪世界》的传奇电影公司。在第一轮融资中,Magic Leap的估值为45亿美金。如果Abovitz持有公司22%的股份,他已经妥妥的是个亿万富翁了。不过他否认了这点。

 

Magic Leap瀑布般倾泻的资金在科技圈内引起了奇怪的流言:Magic Leap在做全息技术或是激光技术什么的,或者发明了一种能够扭曲现实的机器,而且它有一栋楼那么大,没法被商业化。由于缺乏确凿的信息,谣言越传越离谱。不论如何,Magic Leap从来都没有发布任何产品,也没有公开展示或透露任何产品,甚至从来没有解释过产品背后的专利“光场”技术。

 

但是现在这家公司终于露出了庐山真面目。在一次少见的访谈中,Abovitz表示,Magic Leap花了接近10亿美金来优化一款原型机,而且已经在佛罗里达州的生产线中投产,马上将要发布该技术的大众消费版本。它的最快发布时间是18个月内。一旦面世,它将引领计算的新时代,成为下个十年的主流交互界面。“我们正在建造一种新型的语境计算机(contextual computer),”Abovitz 表示,“我们在做非常、非常非比寻常的技术。”

 

Magic Leap的创新并不限于高科技显示屏,它更像是现实的粉碎机。这种新技术会影响使用屏幕或电脑的各类行业,并可延伸到更广的范围去。它可能会让平板显示器价值1200亿美金的市场毁于一旦,并动摇价值1万亿的全球消费电子市场的根基。它的应用影响深远。你可以抛弃你的台式机、笔记本和手机了,因为它们的计算能力已经嵌入了你的眼镜中,你的眼镜可以在任何地方投射出任何你想要的屏幕大小。

 

利用这个技术,任何东西都可以被投射到现实中,比如去下一个会场的导引可以用黄色的箭头在你的城市道路上标示出来。你可以把打算购买的新沙发投射在客厅里,你可以在各个角度、任何照明条件下观看,而不需要挪脚离开你的房间。

 

有了这种技术,即使是那些技术盲也能够自己修汽车了。因为交互式的程序能够突出需要更换的零件,并在你出错时向你发出警报。Magic Leap可以在所有这些应用中大赚一笔:它不仅要兜售硬件和软件,还可以通过出售收集到和分析后的数据赚钱。

Abovitz表示,“各行各业都会全面更新!”

 

竞争激烈

 

你可能已经尝试过虚拟现实(VR)技术——索尼、谷歌、三星和脸书都在过去的12个月里发布了VR产品。VR是一种拟真的计算机生成模拟技术,目前广泛用于电子游戏中,戴上VR头盔,现实就被VR取而代之了。

 

你可能也尝试了现实增强(AR)技术,这种技术将数字内容覆盖在物理表面上。2016年最大的数字潮流将AR抬上了主流的宝座:7月份,手机应用开发商Niantic发布了Pokemon Go,这款游戏使用智能手机摄像头制造出似乎存在真实世界里的动画小怪兽(虽然只是在电脑屏幕上)。

 

然而,不论是VR游戏或是Pokemon Go都无法媲美“混合现实”(MR)。VR可以带你去另一个世界,AR可以让你的手机屏幕上的客厅里出现一只皮卡丘,但是MR却可以让你在客厅里看到活灵活现的皮卡丘。

 

Magic Leap是怎样做到的呢?它的核心技术是一种头戴式的显示器,最终的产品可以嵌入到眼镜中。当你戴着这个设备的时候,你依然可以看见真实的世界,但是这个设备通过一种半透明玻璃状的光学系统,可以直接把图像投射到你的视网膜上。别担心,你的眼睛不会被灼伤,因为它是在复制我们的天然视觉环境,而不是强迫你盯着某个屏幕。这个设备会同时采集信息,扫描房间中的障碍物,聆听环境中的声音,并追踪眼球和手部的动作。

 

如此一来,MR设备就能够感知环境,并能够和真实的世界进行交互。在Magic Leap的设备中,宠物小精灵躲到沙发后面逃脱你的追捕;如果你在智能房间中的话,它还会把灯关掉,让你看不见它。

 

Magic Leap的演示中,某台电脑产生出了一个“虚拟交互人”,它的大小和人差不多,感觉非常真实。Abovitz和他的团队设想,这种虚拟人(或是虚拟动物)能够成为类似于打了鸡血版的Siri数字助手,只不过这个助手看起来更为真实、更难于忽略,这让你和它之间的互动更容易。如果你让虚拟助手给同事发送一条讯息,它就会真的走出你的办公室,然后通过你同事的MR头盔出现在他身旁,向他“面对面”传达你的意思。

 

MR的世界,计算能力将不仅限于设备本身。你可以把它和任何虚拟或实在的物体相连,让它知道自己的位置、自己的目的以及你的意图。“它代表着未来的计算,”Abovitz表示,“世界就是你的电脑桌面。”历史上首先出现大型计算机,然后出现了台式机、移动设备。如果Magic Leap不负所望,下一代计算机将是虚拟的。

 “它不仅会在娱乐和电子游戏领域掀起革命,”传奇电影公司创始人、亿万富翁 Thomas Tull表示,“它会改变我们和世界交互的方式。这是新一代的电脑。我想最终它会变成一个伟大的公司。”

 

Rony Abovitz总是将自己置身于高科技未来的愿景中。他出生于1971年,是以色列移民。他从小就对计算机和科幻着迷。“我这一代人是生长在史蒂夫·乔布斯和乔治·卢卡斯光环下的孩子,”他说,“我们从小就接触这些东西,我们的脑子里全是高科技…我和我的朋友想要成为卢克·天行者、打败死星、建造C-3PO。”

 

在他11岁的时候,全家移民到了南佛罗里达州。他13岁就上了高中,比同龄人早1年。在高中毕业后被MIT录取,不过他却选择了迈阿密大学,因为这样离家更近。他在1994年的到了机械工程学位,两年后得到了生物医学工程硕士学位。从那时起他又开始幻想《星球大战》的世界。

 

1997年,Abovitz和别人创建了他的第一家公司——Z-KAT。Abovitz 表示,“我想要建造《星球大战》里面的那种医疗机器人。因为我建不了X翼战机,我总不能和父母说毕业后要去建战机吧。”2004年,Abovitz和一些同事把Z-KAT的机器人团队拆分出来,组建了一个新的公司,叫做Mako Surgical。这家公司制造在矫形外科手术中辅助外科医生的机器人手臂。当时这方面的需求很大,2008年这家公司实现上市,筹集了5100万美金。

 

后来,Abovitz在一个名为Hour Blue的项目中找到了排遣自己创意激情的地方。这是他的幻想世界,在这个外星球上到处是会说话的机器人、飞翔的鲸鱼一类的幻想生物。2010年,他创立了一个新公司,叫做Magic Leap Studios,这家公司将这个项目制作成图像化的小说和同主题电影。

 

 “我是这家公司唯一的员工,实际上这家公司就在我家车库里,”Abovitz表示,“我妈在一块帆布上用彩色字母涂鸦,这就是‘Magic LeapStudios’的来源。”为了让这个项目运作,他用从Mako中赚来的钱雇佣了新西兰的特效以及创意研发公司WetaWorkshop。这家公司曾经因制作过《指环王》系列三部曲而成名。他让这家公司为自己的故事描绘图景,让故事成真。

 

同时,由于受到一些科幻小说的影响,Abovitz开始蠢蠢欲动,想要把科幻小说中的AR和VR带到生活中来。

 

 “那是特别的一刻…现实和科幻开始融合,” Weta Workshop首席执行官、Magic Leap董事会成员Richard Taylor表示,“我们为Hour Blue创造的虚拟技术对照的是现实生活中Rony在研发的现实增强技术。”

 

各界的巨额投资

2011年,Magic Leap Studios将重心转移,并且更名为Magic Leap Inc. Abovitz雇佣了一个团队来帮他研发MR技术。不久后,他们就创造出了能用的原型机。

 

 “一开始我们在空间中制造了一个像素,它可以在房间里走动。我们激动坏了,”Abovitz说,“其他人的反应是,‘这是什么鬼?这只是个点啊。’但是我们知道,这个点已经说明我们的点子能成功。”

 

他知道自己需要更多的钱。一开始他用的是从Mako的IPO中赚到的钱来支撑,后来Mako在2013年被医疗器械制造商StrykerCorp以17亿美金的价格收购,他也把部分收入投了进去。Abovitz并没有透露公司运营所花费的具体数额,他只是说,“单位是百万美金”。不过这还远远不够。

 

幸运的是,这项技术吸引了买家上门。“我们告诉别人我们的技术,他们一开始并不相信我们说的,”Abovitz表示,“然后他们过来参观并表示,‘哇,你们真的做到了。’这就是为什么大家都在给我们投资的原因。他们的态度从‘不可能’转变成了‘我们要入伙’。”

 

2014年2月,Magic Leap发表声明称,他们从私人投资者那里募集了5千万美金的种子基金。8个月后,他们又从谷歌那里募得了5.42亿美金的B轮风险投资。

 

 “我们给Magic Leap投钱,是因为我们相信光场技术是继台式电脑、网络和智能手机之后的下一个技术拐点,”风投公司Obvious Ventures的 JamesJoaquin表示,“它有潜力改变多个全球经济领域,包括娱乐、教育和生产。”

 

Magic Leap的7.94亿美金的C轮融资打破了此前的记录。这轮融资是由阿里巴巴领导的,投资者还包括此前已经下注的谷歌以及其他风投公司。“说投资者趋之若鹜一点也不过分,”Thomas Tull表示,“这家公司完全有能力吸引蓝筹投资者,而且此刻它已经赚得钵盆体满了。”

 

Magic Leap 的2.4万平方米新工厂已经在2015年10月破土动工。850个员工中的大部分将在今年底前搬过来。“这个工厂是Magic Leap技术含量最高的地方,”Abovitz在展示生产线的时候表示。这里有一连串独立的模块化托架像港口的潜水艇那样排列着。这里的生产线的年产量可达数千到百万台。

 

Abovitz 把Magic Leap 的家安在佛州的一大原因是为了保密性。在跳槽频繁、谣言四起的硅谷,想要做到这一点简直异想天开。而且在佛州雇人更容易。不过,Magic Leap的技术非常有吸引力,人们从硅谷以及其他高科技中心赶来这里。

 

实际上,Abovitz并不是唯一对这个领域有真知灼见的人。根据Digi-Capital的数据,在过去的12个月里,追逐利益的风投公司将大约23亿美金投给了VR和AR技术。国际数据(International Data Corp.)认为,全球AR和VR的市场价值将从今年的52亿美金发展到2020年的1620亿美金。

 

有了这样的增长预期,难怪巨头们纷纷介入,想要分一杯羹。谷歌在2013年已经进入AR领域,不过它创造出来的GoogleGlass交了霉运,在第二轮研发阶段因为隐私和安全顾虑而夭折。谷歌的公司发展副总裁DonHarrison 表示,“从一开始和Rony的讨论中我们就知道,我们要帮他美梦成真。”

 

苹果也在研发AR产品,不过并不清楚它是在研发自己的AR头盔还是给iPhone增加新功能。硅谷初创企业,比如Meta(获得7300万美金的风投)和Atheer(据称获得2300万美金的风投)也在研发各自的AR头盔。它们对Magic Leap构成了一定程度的威胁。

 

但是就目前来讲,Magic Leap的最大对手是微软。微软在2014年发布了一款AR头盔,叫做HoloLens。这款产品的预生产版本HoloLens Development Edition于今年3月被派送给了数量不明的微软软硬件研发商,预计2017年将面世。“微软的一大商业优势在于它的关系网,”Gartner 公司分析师Brian Blau表示,“它对商业很精通,而且HoloLens的定位就是商业最大化。”

 

那么Magic Leap到底何时上市呢?“快了吧,”Abovitz警惕地说。他也不愿透露这款头盔的价格。不过最后总算说,“总之不是奢侈品。”

 

因为微软预计在2017年推出HoloLens,因此很显然Magic Leap的产品必须赶上同一个发布窗口期,不然就相当于让了对手一招。Meta头盔的预售价格在1000美金左右,想必Magic Leap的眼镜也是4位数美金的价格。

 

Magic Leap认为它的产品的最大影响力在医学成像和零售领域。想想看,不需要真的换衣服,你就可以轻松地随便试穿。不过和大多数技术一样,娱乐应用是主打。

 

Magic Leap已经自己研发了一些娱乐内容,而且雇佣了知名电子游戏设计师、漫画师、艺术家和作家。比如,1992年科幻小说《潰雪》的作者尼尔·斯蒂芬森就已经归入他的麾下。

 

其他内容来自于Abovitz的战友WetaWorkshop。他们在新西兰有个25个人的实验室。第一款产品叫做Dr. Grordbort’s Invaders,是一款动作游戏。

 

6月,Magic Leap还宣布和乔治·卢卡斯名下的卢卡斯影业的拟真娱乐部门ILMxLAB合作开设了一个研究实验室。

 

 他们的合作已经产生了结晶——一些以星球大战为背景的MR体验游戏。那个想要制造X翼战机的男孩,已经实现了他的梦想。

 

 

撰文 David M. Ewalt

翻译 徐寒易

 

原文链接:http://www.forbes.com/sites/davidewalt/2016/11/02/inside-magic-leap-the-secretive-4-5-billion-startup-changing-computing-forever/#6eaf378e83fa

 


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